NATURAL - U.S.VERSION-1 ザ・スクェアの“ネームバリュー”を捨ててまで,アメリカでのブレイクを目指したT−スクェアCBSソニーが,本腰を入れてLA録音したのが『NATURAL』(以下『ナチュラル』)である。

 「郷に入っては郷に従え」!? 『ナチュラル』には“アメリカンナイズド”されたT−スクェアの5人がいる。
 “アメリカンナイズド”されたT−スクェアの最大要因は,全米NO.1のスムーズ・ジャズ・バンド=ザ・リッピントンズラス・フリーマンの“プロデュース力”に尽きる。

 ザ・リッピントンズの,いや,スムーズ・ジャズ界の“心臓”と讃えられるラス・フリーマン・プロデュースは安藤まさひろ発信のリクエスト。
 そう。安藤まさひろの“真の野望”は“スクェアリッピントンズ化”であった。
 
 『WORDLESS ANTHOLOGY 』のライナーノーツ安藤まさひろが公言しているが,そもそも安藤まさひろは,ザ・リッピントンズT−スクェアの音楽性を思い重ねている節がある。
 そう。誤解覚悟で述べると,T−スクェア→日本のザ・リッピントンズ→世界のT−スクェア。この図式が安藤まさひろの思い描いた,T−スクェアのアメリカ進出の真実である。『TRUTH』の成功の味に酔いしれたんだろうな〜。売れたかったんだろうな〜。安藤さんはエロイからな〜。

 もう少々誤解覚悟で述べると『ナチュラル』は“安藤まさひろの復権”のためにあった。
 『R・E・S・O・R・T』から始まった“スクェア和泉化”が大ヒット。スクェアの2枚看板=“ロックな安藤メロディ”と“和泉バラード”のパートナーシップも『TRUTH』まではバランスが保たれていたのだが…。

 全ては『YES, NO。』であった。『YES, NO。』で発揮された和泉宏隆の才能大爆発。『YES, NO。』で安藤まさひろ和泉宏隆の抜群のコンビネーションに“力関係”が生じてしまった。
 例えるなら,これはジャズ・メッセンジャーズにおけるアート・ブレイキーホレス・シルヴァーホレス・シルヴァーの才能が発揮されればされるほどアート・ブレイキーの影響力が弱まっていく。
 まぁ,安藤まさひろはそれでも笑っていたはず。そう。安藤さんはエロイから(全てをエロで片付けてしまってすみません)。

 そこで安藤まさひろ“憧れの”ザ・リッピントンズ! ザ・リッピントンズ安藤まさひろと同じギタリストラス・フリーマン率いるフュージョン・バンド。正式なバンド名は「ザ・リッピントンズ・フィーチャリング・ラス・フリーマン」。
 そう。言わば,ザ・リッピントンズラス・フリーマンの“ワンマン・バンド”。ねっ,安藤まさひろの“羨望の眼差し”も理解できるでしょ?

 振り返れば“安藤まさひろの復権”の予兆はあった。『WAVE』を安藤目線で聴き直してみてほしい。
 11曲中8曲が安藤まさひろ作。【MORNING STAR】や【HARD−BOILED】のアレンジは安藤まさひろギターを聴くためのものであろう。
 まっ『WAVE』『ナチュラル』で復権を果たした安藤の“天下”も,本田雅人が加入する『NEW−S』までであるのだが…。

 さて,そんな安藤まさひろ“ご指名”のラス・フリーマン・プロデュースは『ナチュラル』の全10曲中4曲。しかしラス・フリーマンは真の天才。『ナチュラル』の他の6曲までもが“ラス・フリーマンナイズド?”されている。
 『ナチュラル』は聴きようによってはザ・リッピントンズのようである。『ナチュラル』はアメリカン・フュージョンである。そう。T−スクェアスムーズ・ジャズに“かぶれ”てしまっている。
 うーむ。この辺りがスクェア・ファンの間で『ナチュラル』がイマイチ人気薄の原因なのでしょう。ザ・リッピントンズが大好きな管理人は『ナチュラル』も大好物で〜す!

 『ナチュラル』の特徴は『ナチュラル』なだけにナチュラルグルーヴ
 でもでも聴き込ば聴き込む程,とんでもなく緻密な音造りのスタジオ・ワークの“跡”がクッキリ。例えば,シンクロした音を左右に若干ずらすとかEWIを3回重ねるとか…。
 ラス・フリーマンの“漆塗りのように何層にも重ね塗られたオーヴァー・ダビング“の妙技は“ハイセンスの神業”である。
 5人の演奏が“キラキラと”エフェクトされている。とりわけ印象深いのは則竹裕之の“空間を支配する”ドラミングである。拍の空間でのハイハットがスリリングに響く。スプラッシュ・シンバルのサスティンまでもが計算されている。しかし“人間の演奏臭さ”にこだわっている。これぞ“匠の音造り”のお手本であろう。

 この分厚い音造りのせいなのか,ミディアム・テンポの連続のせいなのか『ナチュラル』は“秋”している。
 運動会や文化祭のカッコツケ・ヒーローの【CONTROL】。残暑から秋晴れの【DAISY FIELD】。そして大泣きの【WHITE MANE】と【LAST RAINDROPS】は“秋深し”である。あまりにも美しいメロディーに心が震えます。

 ギンギンにハードな『WAVE』とメガリス・ショックの『NEW−S』に挟まれた,全体的に地味な印象の『ナチュラル』であるが,最高級の完成度を誇るスムーズ・ジャズ名盤。個人的にはもう1枚,良質で上質な“T−スクェアスムーズ・ジャズ”を聴いてみたいと思う今日この頃です。

NATURAL - U.S.VERSION-2 さて「タイトでクリアー! 全米でリリースされた『ナチュラル』のアナザー・ワールド・サウンド!」の帯コピーよろしく,全米リリース用に異なるミックスが施された『ナチュラル』のスペシャル・ミニ・アルバムが『NATURAL − U.S.VERSION』(以下『ナチュラル − U.S.ヴァージョン』)。

 アナウンス通りの「タイトでクリアー!」な感じに仕上がっちゃってます。音の厚みが気に入っていたので,このリミックスは日本人には(管理人には)不発では?
 なぜに曲数もタイトに搾られた全6曲の意味不明(おまけに収録時間も短め)。【CONTROL】と【DAISY FIELD】の名曲が,ラス・フリーマンが共作していないだけの理由でカットされたのも意味不明。この選曲は日本人には(管理人には)不発では?

 日本人にもアメリカ人にも不発だった『ナチュラル − U.S.ヴァージョン』。でもそれでいいんです。『ナチュラル − U.S.ヴァージョン』は『MEGALITH』の“撒き餌”だったから。
 『MEGALITH』は,既に全米発売された『TRUTH』と『ナチュラル − U.S.ヴァージョン』を除く『YES, NO。』『WAVE』『NEW−S』からの選曲盤。
 しか〜し『MEGALITH』は,アメリカ以外の全世界20ヶ国以上でヒット。アメリカは厳し〜い。“スクェアリッピントンズ化”は厳し〜い。

PS 【RADIO STAR】は「オリジナル・ヴァージョン」「ボーナス8cmCDシングルヴァージョン」と来て,今回の「ナチュラル − U.S.ヴァージョン」がベスト・テイクです。

  01. LABYRINTH OF LOVE
  02. WIND SONG
  03. WHITE MANE
  04. RADIO STAR
  05. SNOWBIRD
  06. LAST RAINDROPS

(CBSソニー/CBS/SONY 1990年発売/CSCL1487)
★【日本用完全限定盤】

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